Riding the Cowboy's bike

The Cowboy is an electric bike built for the city. It is elegant, smartly designed and nice to handle. If it is the right bike for you depends on several factors.

Photo Hello Cowboy

Introducing the Cowboy

David Nguyen and I booked a trial in Brussels. The staff is very friendly and eager to help you.

The look of that bike is unique. It is very elegant, and obviously designed to be an electric bike from the start. At last, someone figured out how to do it right. Most electric bikes would certainly look clumsy when standing next to the Cowboy.

The bike was thought with strongly opinionated choices in mind. And that was for the better. For instance it has no shifter. Only one speed. This allowed the manufacturer to replace the conventional chain by a carbon belt. That means less maintenance and a cleaner biking experience. Powerful safety lights are nicely integrated in the frame. That’s smart for a city bike.

You get hydraulic brakes, but no front suspension. Which means a lighter bike and a lower price. Just like with the absence of shifter. You can’t easily unlock the front wheel. At least it makes it harder for thieves to steal it. The attention to the details is clear. As a result, it weights only 16 kg, which is very reasonable for an electric bike. It makes a difference when you have to climb a few steps on a stairs.

It’s a connected bike, meaning you can plug your smartphone to access certain functionalities. Actually, you must use your mobile phone to unlock and start the bike. Some people like that sort of gadgets, but I don’t, and I was a bit worried something could go wrong in that department. And it somewhat did. More on that later.

Looking closer, it is obviously not a high-end bike. The grips seem a bit cheap, the pedals are entry-level for sure, and the frame looks like it will scratch easily. The brake handles could be larger. But all of that is perfectly acceptable for that price: €1,790.00.

Hit the road and sweat

We started our test ride with an already connected phone on the frame. Something was wrong. I had to push hard to make the bike move. I first attributed that to the absence of derailleur and the surprisingly high gear ratio, and to my dubious physical condition. But when we reached a flat terrain, I was still lagging way behind David, and I knew something was wrong.

The app on the smart phone had crashed. I restarted it but it crashed again a few seconds after. However, I managed to find out the assistance was actually turned off. I was able to turn it on before the app crashed again. Like I feared, you become dependent on your mobile phone to properly operate the bike. And that’s certainly not as reliable as a dedicated device. The staff explained that iOS had not been updated, but there’s always a good reason for an app to cease functioning. Including for instance when your battery dies, or when your Nexus 5X decides to enter an infinite bootloop.

Assistance

Once the assistance was on, I managed to climb the next hill without breaking a sweat, like a breeze, with a grin on my face. Maybe because I realised I was not in such bad shape after all. The assistance is strong and smooth. The website claims they have an intelligent speed and torque sensor.

Our intelligent speed and torque sensors kick in the motor-assistance system as you pedal. Basically, you ride like you always do, but go faster than before.

I assumed that was just marketing talk. It is not. It is at least on par with what you can find on expensive electric bikes. If not above. On bikes sold at a similar price tag, you will get a shaky and lousy experience in comparison. The assistance is so strong I reckon that must put a toll on the battery. But if you can get the announced 50km out of it, or even only half of it, is it really an issue?

This being said, we did not attempt the most severe climbs of Brussels. Other neighbourhoods may end up much more challenging with the crazy super high fixed gear ratio. No issue if you live in Leuven, but I’d be curious to see it in action in Namur.

Photo Staff and me and the bike

Enjoy the ride

Overall, the bike is pleasant and easy to handle. Inspired. Fun and delightful even.

Please note that you are bent on the bike; it’s not one of those bikes with large and highly positioned handlebars.

I wouldn’t get too comfortable speeding above 30 km/h, but that’s not the point with that type of bike. The brakes will stop you all right, but I didn’t find them very progressive. More like if I had regular V-brakes rather than hydraulic brakes. David liked the way they operate though.

I managed to be cut-off by cars 3 times during the short test (what kind of place is this?) and the bike handling was no concern at all while hitting the brakes heavily or swerving, even though I was riding it for the first time. Rear wheel locked as expected given the driver’s position and the tire dimensions. That’s where more progressive brakes would come in handy. Cowboy ProTip: please install a bell on it, the law requires it. And not one you activate from the phone. I yelled at the faulty drivers instead, as they all had opened windows. Works too, and I get to keep both hands on the bar.

The bike remained relatively comfortable on cobblestones, and I had no difficulties manoeuvring it with one hand (at lower speed) on the unpleasant road coating, despite the lack of front suspension.

Repairs and replacement parts

The bike is sold on the internet exclusively. There’s only one store located in Brussels. Some parts of the bikes are industry standards, but others like the battery and the electric engine, are custom.

This raises some concerns, should the company producing the Cowboy discontinue that line, or go bankrupt. How would the app on the smart phone still be maintained so that it would run on newer versions of iPhones? Where would you find a replacement for the battery? In any case, repair at your local bike shop will probably be complicated, if not impossible.

That would certainly make me think twice before buying this otherwise great bike.

Verdict

Pros

  • Electric bike for the city done right

  • Style

  • Price

  • Attention to details

  • Smart opinionated choices

  • Delightful

Cons

  • Several parts entry-level

  • High fixed gear ratio and steep hills

Up to you

  • Mandatory smartphone

  • No repair network

  • Replacement parts in the long run

Based on this short trial, I’d say it’s a fantastic bike for the city. You’ve got to love its style, and the intelligent design choices that make most other manufacturers look like clueless corporate bozos. You could easily forget this is not a high-end, expensive bike. For most of us, and taking the intended use into consideration, it is a perfectly reasonable balance. The mandatory use of a smart phone to unlock the bike may be appealing to you, or could also deter you from buying it. If you are willing to take a chance with the uncertainty regarding repairs and replacement parts, I’d seriously consider placing it on the top of my shopping list.

 Hack Belgium

Oversold and disappointing: this is how I see Hack Belgium. Sloppy workshops, pointless brainstorming exercises, unannounced schedule changes, talks labelled workshops. I feel like I have wasted time and money.

Logo hackbelgium

Day 1 - Exploring

I had registered for several education-related sessions as it’s my current field of work.

Obviously, it is not enough to label some people "Expert" and place them in a room with an "Agile Coach" to have something meaningful happening. In my book, it takes more than Post-Its and pens and asking people to brainstorm on predefined questions to make a workshop. Granted, this gave me the opportunity to talk to several persons outside my usual IT horizon but most of them were wondering what was the point of the exercise.

During that first morning session, my associate had no workshop to attend. He had registered for something else, but his session had been moved or cancelled without prior notification, even on the HB event app. We had paid a hefty sum of money for a "PRO" access badge, allowing us to register early to the different workshops and make sure we could get a seat. That benefit was negated as he had to find another activity, considering many were already sold out. He was not very happy. And I was wondering what good would come out of my session.

The afternoon was even worse. The two edu workshops had been swapped, and that was announced by the speaker only after the workshop had started. Several people left, and probably some other outside missed the session that was taking place earlier that planned.

The workshop animation was abysmal. During an ice-breaker, you are invited to talk to different random persons. But the instructions were contradictory and confusing. For instance nobody had the time to finish talking. You were supposed to be given one minute to get acquainted with a stranger only to be cut off after 20 seconds. During that awkward activity, I could see how confused other people were too. And it didn’t get any better. The group I had joined got stuck during the brainstorming. One of the coach offered advise only to leave us with more questions.

For me, nothing useful came out of that weird activity, for lack of better word. I went home disappointed, hoping the next day would be better.

Day 2 - Building

It is a sad vision, specially in the afternoon. The venue looks deserted compared to the first day.

The speakers were okay or even good, I won’t point my finger to any particular session here. One was supposed to allow the audience to code along but there was no time to follow as the pace was too fast and some code was copy-pasted. For another one, I had to find out where the speaker was 10 minutes after the scheduled starting time…​ Confusion on who was supposed to do the talking. We ended up with two presenters for…​ two listeners. I love the scale of it and I enjoyed the presentation. Then it reminded me the event had already been deserted.

The announced objective of the day:

Build your idea by planning how it will work in the real world

But none of what was discussed today or yesterday was my idea. Therein lies the rub.

End of day 2: you have the blueprint of your project

I admit I dropped out, but remember, it would not have been my project.

Day 3 - Launching

This is possibly the worst event I’ve ever attended. Certainly the most overrated one. The only things that’s been hacked is my wallet. So I didn’t go to Day 3. I had wasted enough time already. I’d better work on my current project and build something great and actually launch it.

If my endeavour turns out to be successful, hackbelgium will have nothing to do with it.

 Blade shadow.tech : mon choix par défaut

Shadow propose un accès à distance à un PC pour joueurs. Pour 30 à 45€ par mois selon l’abonnement, et pour autant que vous disposiez d’une bonne connexion à internet (au moins 30Mbps, idéalement filaire), vous disposez d’une machine puissante pour presque rien. Dommage que des bugs viennent un peu gâcher le tableau.

Les specs

  • CPU Xeon (équivalent Core i7)

  • GPU Nvidia GeForce 1080

  • 12Gb RAM

  • SSD 256Gb

Le CPU et la RAM sont partagées, mais la carte graphique et le stockage sont dédiés. Impressionant!

On peut installer ce qu’on veut (Steam par exemple), il n’y a pas de catalogue prédéfini par eux.

Client Shadow

Première expérience désastreuse

Mon premier essai avec Shadow fut catastrophique. "Carte de paiement refusée". Je ne trouve aucun lien pour le support. En cherchant dans leur FAQ, je trouve une adresse email, sans me rendre compte qu’elle est destinée aux éventuels sponsors. Une impression d’amateurisme se dégage d’emblée, à moins qu’il s’agisse de ce paradigme "surtout, ne nous contactez pas" recherché par certaines sociétés.

Mais le support me répond malgré tout : "veuillez voir avec votre banque". Ce que j’interprète comme suit : "nous n’avons pas la moindre idée du problème". Par expérience, je sais que ce genre de réponse ne me mènera pas à une résolution du problème. Peu importe que ma carte de crédit ait fonctionné le matin même sur Amazon et ailleurs encore le lendemain. Par principe, je contacte ma banque, qui me confirme que ma carte fonctionne correctement.

Ce dont j’informe le support Shadow en retour. Pas de réponse. Relance. "Nous vous fournirons une réponse dans les plus brefs délais". Ce petit jeu va durer…​ plus de 10 jours au cours desquels le community manager sur Twitter me dira qu'il ne retrouve pas trace de ma demande. Ni sur base de mon nom, ni de mon email.

Shadow ne retrouve pas de trace de ma demande.

Mon impression d’amateurisme se renforce. Les gens du support ont beau être affublés de noms comiques (Hulk, Chuck Norris), cela ne ressemble pas à un service de qualité, qui comprend également la maitrise de la plateforme de paiement. (Oui, je sais, la plupart des services tiers de paiement en ligne tout-venant ne donnent pas beaucoup d’infos au commerçant. Dans ce cas, on le dit, plutôt que de pointer la banque ou la carte de crédit du doigt).

La concurrence

… est à peu près inexistante.

Liquidsky n’a pas encore de client macOS, et je ne suis pas fan de redémarrer sous Windows le temps de jouer.

nVidia a annoncé son offre GeForce Now, en beta aux Etats-Unis. "Now" comme dans pas maintenant mais plus tard. Peut-être visent-ils un niveau de qualité supérieur à celui de Shadow; peut-être sont-ils englués dans leur propre bureaucratie. Ce qui laisse une voie royale à Shadow, qui aurait tort de s’en priver, quitte à prendre certains raccourcis par rapport à la qualité.

Geforce now

Un PC coûte tellement cher.

Le prix d’un PC de jeu a augmenté entre début et fin 2017, sans changement de génération sur les cartes graphiques. Et en février 2018, je m’aperçois avec stupeur qu’une même configuration me couterait 200€ de plus que deux mois plus tôt. La faute aux cryptomineurs et aux smartphones qui créent une pénurie de cartes graphiques et de mémoire.

Exemple de config:

CPU

Intel - Core i5-8400 2.8GHz 6-Core Processor

€189.64

CPU Cooler

CRYORIG - H7 49.0 CFM CPU Cooler

€48.12

MB

MSI - Z370 GAMING PLUS ATX LGA1151 Motherboard

€122.78

Memory

Crucial - Ballistix Sport LT 16GB (2 x 8GB) DDR4-2666 Memory

€161.80

SSD

Samsung - 960 EVO 250GB M.2-2280 Solid State Drive

€116.85

HDD

Seagate - Barracuda 2TB 3.5" 7200RPM Internal Hard Drive

€59.90

GPU

Gigabyte - GeForce GTX 1080 8GB G1 Gaming Video Card

€728.70

Case

Corsair - Carbide 400C ATX Mid Tower Case

€82.90

PSU

SeaSonic - FOCUS Plus Gold 650W 80+ Gold Certified Fully-Modular ATX Power Supply

€96.71

Total

€1,607.40

€1,607.40 — BOOM!

On peut discuter, faire des économies sur le boîtier, mais aussi booster le CPU vers un i7 et le prix grimpe encore. En prenant un abonnement Shadow renouvelable tous les trois mois pour ne pas prendre trop d’engagement, à 35€/mois, cela ne fait jamais que 840€ au bout de deux ans. Avec entretemps certainement un nouveau GPU sur la plateforme cloud Shadow si nVidia sort de nouveaux modèles, ce qui est plus que probable sur cet intervalle de temps.

Deuxième essai

Je me résous à retenter le coup. Cette fois, par magie, ça passe, ça alors. Ma machine est prête quelques jours plus tard, comme annoncé.

Vous pouvez acheter un boitier pour vous connecter à Shadow, mais cela me semble inutile. Mon MacBook Pro 2017, trop juste pour jouer valablement à Witcher 3, Doom 4 ou PUBG, est amplement apte au streaming. J’installe donc la version beta du client Shadow (soit le programme que vous faites tourner sur votre machine et qui sert de passerelle vers votre machine distante).

J’installe mes jeux via Steam. C’est parti.

Les mauvais points

Plein de bugs

  • Pas de son. Fréquemment, le son ne passe pas. Il faut redémarrer, au choix du hasard du moment : la machine Windows, le streaming, le client shadow, ou une combinaison de ce qui précède. C’est tellement pénible que je lance généralement une petite musique pour m’assurer que le son sera dispo avant de lancer le jeu.

  • Blocage de résolution. Parfois, la résolution est bloquée sur 800x600. Il faut redémarrer le PC distant. Avec un peu de malchance, le son n’est plus dispo la fois d’après (ça m’est arrivé plusieurs fois).

  • Scroll wheel. Problème reglé seulement dans une version beta récente. Avant cela, inopérant.

  • Pas de curseur de souris. Rare, mais cela arrive. Redémarrer le streaming.

  • Artefacts. Souvent, des artefacts noirs apparaissent, comme si cela était dû à un problème de streaming. Ce n’est pas hyper gênant en pratique.

Pas de micro

C’est très dommage : le son du micro n’est pas transmis et repris comme tel par la machine distante. On ne peut pas parler pendant le jeu. Shadow est encore jeune, on peut comprendre que cela ne soit pas encore disponible.

Support faiblard

Sur base de mon expérience avec le problème de paiement, et de collègues déjà clients, je ne peux donner qu’une mauvaise note. Bien sûr, nous sommes des gens exigeants. À 30-45€ par mois, cela ne semble pas excessif d’attendre un support réactif et précis.

Qu’est-ce qui se passe? Ah oui

Le gars interpelle Shadow pour un problème pas réglé, on lui répond "de quoi parles-tu", puis vient une news sur un incendie dans un datacentre. Comme si le community manager n’était même pas au courant. Sans doute n’était-il pas au courant. La news n’est même pas publiée sur le fil Twitter de Shadow et n’apparait qu’en réponse à une demande d’info. Sérieusement…​

Sécurité

Le copier-coller de votre mot de passe n’est pas autorisé dans le programme client. Si vous avez utilisé un mot de passe complexe généré, c’est gênant. La suggestion du support Shadow à un collègue :

Choisissez un mot de passe plus simple, sous votre responsabilité

Facepalm. Cela n’augure rien de bon sur leur approche de la sécurité si le reste est à l’avenant. Et le support d’ajouter que ce sera peut-être une "fonctionnalité" à venir. Comme le faisait remarquer mon collègue, quelqu’un a pris la peine sciemment d’ajouter cette limitation au logiciel…​ Parler de fonctionnalité me laisse dubitatif. Pour rappel, empêcher le copier-coller de mot de passe est une mauvaise idée. Ici, ici et .

La documentation

Je ne trouve aucune documentation sur le peu de réglages disponibles. "Compensation colorimetric" (sans doute "colorimetric compensation" mal traduite depuis le français)? h265? Le mouse locking? On lance des fonctionnalités, mais on ne va pas perdre trop de temps à vous expliquer. Pas le temps. Fait trop chaud dans le datacentre.

Lags

Un des pires tueurs de joueurs en ligne. Parfois, l’un ou l’autre lag. Impossible de dire si cela vient du serveur de jeu, de ma connexion internet, ou de Shadow. Il est certain que le streaming est bien plus exigeant en bande passante que de faire tourner le jeu en local.

Malheureusement, avec ma connexion de 80Mbps, des lags apparaissent si Amazon Prime Video est lancé sur l’Apple TV en même temps. La bande passante semble pourtant suffisante (20-25Mbps pour Prime et 30-40Mbps pour Shadow). J’ai tenté d’activer la ségrégation de traffic sur ma Fritzbox, mais le réglage reste inopérant (les bugs sont décidemment partout).

Le bon

  • Les options du client sont peu nombreuses.

  • La prise en main aisée.

  • Quand aucun des bugs mentionnés ne viennent vous déranger, à condition de disposer d’une connexion stable (préférez le filaire), c’est très agréable.

  • Vachement pas cher, comparé à l’achat d’une machine.

Mon choix par défaut

Le prix des PC étant actuellement dans le domaine du délire, et avec les GeForce série 10 qui sont plus près de leur fin de cycle que de leur début, assembler un PC de jeu n’est pas pour moi une option intéressante. Vous pourriez vous dire que 30€ ou 45€ par mois, c’est cher. Mais si vous comparez avec le coût d’un PC, d’une durée de vie de 18 mois en restant au top (24 mois si vous êtes optimiste), c’est peu cher payer. Car avec Shadow, vous avez la garantie de conserver un PC à jour, exempt de panne.

Le cloud gaming me semble parfaitement logique dans son principe. La réalisation par Shadow me déçoit cependant.

On peut appeler cela des maladies de jeunesse. Après tout, Shadow fait bien de profiter de l’apparente inertie de nVidia en livrant rapidement son produit, quitte à régler les défauts par après.

Ce temps me semble largement venu. Avec un financement de plus de 50 millions d’euros, on aurait pu espérer mieux. Une partie incroyable de cet argent doit être engloutie dans les voraces machines et leur hébergement. Ce serait vraiment trop d’effort que de s’attaquer à des bugs qui ruinent une partie de l’expérience, avec un tel budget? Moins de bugs, c’est moins de support à fournir, donc plus de temps et d’argent à consacrer au produit et aux clients!

Pour le jouer occasionnel que je suis, Shadow est une solution intéressante. Les joueurs plus exigeants feront sans doute l’impasse.

Si la concurrence se réveille (nVidia, LiquidSky), je ferai sans aucun doute le tour des autres crèmeries. En attendant, il est l’heure d’aller me faire tirer dessus.

 Lean GDPR

La mise en conformité avec le GDPR/RGPD ne doit pas nécessairement être pénible et douloureuse pour les startups tech. LEAN est le mot d’ordre. Vous devrez malgré tout y mettre du vôtre. Avec un avantage compétitif à la clé.

GDPR. Un des buzzwords du moment. RGPD en français, terme qu’on n’utilise pas trop en Belgique. Beaucoup de sociétés sont au courant de son existence, sur le ton du : “Ah oui, le GDPR. Il faut qu’on fasse quelque chose”. Je suis sûr que vous vous posez plein de questions et que vous avez déjà certaines idées en tête, par exemple :

L’effort est trop important, on n’y arrivera pas

Nous n’allons pas vous mentir : il y a du pain sur la planche. Si vous avez accumulé un excès de bureaucratie, que vous avez perdu de vue l’origine de vos données, que vos relations avec vos sous-traitants et vos contractants sont figées, l’effort de rattrapage sera important. Mais si vous maîtrisez déjà vos données et si votre organisation fonctionne de manière saine, c’est à la portée de tous, à condition de démarrer à temps.

La loi est complexe

Sincèrement, par rapport à bien d’autres législations, le texte n’est pas si ardu que cela. Même si un coup de main extérieur est vivement conseillé pour gagner du temps et ne pas partir de zéro, vous pouvez déjà commencer par vos propres moyens en vous aidant d’outils comme ceux de la CNIL.

On n’est qu’une petite société, on va passer en-dessous du radar

On ferme les yeux et on espère que ça passe? Pari risqué. Le risque vient entre autres d’une demande d’un de vos clients à laquelle vous devrez répondre rapidement. Il sera trop tard pour commencer à vous poser des questions sur vos données, votre politique de rétention et celles de vos sous-traitants. Le risque administratif et financier est disproportionné pour se contenter de croiser les doigts en espérant passer à travers les mailles du filet.

On réagira le moment venu

Sans préparation préalable, répondre dans les délais à une demande d’accès, de portabilité, de droit à l’oubli, ou à une enquête de l’autorité de supervision est illusoire. L’effort pour être en conformité et être prêt à le démontrer n’est pas forcément gigantesque, mais demande du temps et de la préparation. C’est plus une course de fond qu’un sprint.

Les choses ne sont pas encore claires, mieux vaut attendre

Si de nombreux points posent encore question, pour l’essentiel, on sait ce qui est attendu de chacun.

One does not simply become GDPR compliant meme

On vous propose donc…

Notre approche avec sudokrew.io : on ne fait pas le boulot à votre place, mais on vous aiguille vers la conformité, en profitant de l’occasion pour mettre certaines pratiques au clair si besoin, et en gardant à l’esprit l’avantage business que vous pouvez en tirer au delà des aspects purement légaux. Parce qu’on n’a pas envie de “faire du GDPR” pour le plaisir. Notre pack de départ comprend 5 jours de conseil par une ou deux personnes qui parlent votre langage. Le recours à un cabinet d’avocats n’a lieu qu’à la fin, si besoin, pour valider votre approche. Vous avez en mains les clés pour être en conformité, et surtout pour le rester alors que votre business évoluera.

Youri Ackx
Eric Darchis
hello@sudokrew.io

 Pay to remain Certified Scrum Master

Last year I let my Scrum Alliance certification expire.

In IT, certifications are part of the business. A third-party assesses that you possess some skillset. You typically pass a written exam and, or course, you pay for it. Most of the time they don’t prove you are able to perform in the given field; merely that the basics are covered.

To become a Certified Scrum Master, you have to follow a two-days training, then take an online evaluation. That does not make you an efficient Scrum Master, but if you choose your trainer well, it gives you a strong starting kit. And if you are already experienced, it is a good occasion to fine tune and strengthen your skills. I took the certification for "the wrong reason": people around me (customers and recruiters) were mostly unable to assess if I knew what I was talking about, so a paper would help. Of course, I took the training seriously, and I learned from it. So in the end it all made sense to pay for that certification, and it was money well spent.

Now two years have passed, and my certification was about to expire. I received an invitation to renew it. But it is not about remaining current, or to measure any progress. It was only a matter of paying USD 100 to the Scrum Alliance. No exam. No evaluation. No training. No assessment.

The Scrum Alliance uses a careful wording: "maintain your professional credentials". Meaning you lose the right to claim you are certified if you do not renew. At least they don’t pretend it is about remaining up to date.

Of course, the Scrum Alliance is not the only one to exhibit such practice. But I don’t want to be part of that kind of business. Our industry already has enough quirks as it is in my opinion. I haven’t cancelled my Scrum Alliance membership but for sure I won’t shell out any amount of money for the sake of displaying a logo.

Parody of the CSM logo


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